Ecografia: cosa si vede davvero?

L’ecografia – o imaging ad ultrasuoni – utilizza un trasduttore o una sonda per generare onde sonore e produrre immagini delle strutture interne del corpo. Non usa radiazioni ionizzanti, non ha effetti nocivi noti e fornisce un’immagine chiara dei tessuti molli che non si presentano bene sulle immagini radiografiche.

L’ecografia viene spesso utilizzata per aiutare a diagnosticare le cause di dolori, gonfiori e infezioni inspiegabili negli organi interni del corpo. Può essere usata per guidare una biopsie tramite ago o per vedere e valutare le condizioni relative al flusso sanguigno. Risulta anche la tecnica preferita per monitorare visivamente una donna incinta e il figlio non ancora nato.

La preparazione alla procedura dipenderà dal tipo di esame che avrai. Per alcune scansioni il medico può chiederti di non mangiare o bere per ben 12 ore prima dell’appuntamento. Per altre, al contrario, può chiederti di bere fino a sei bicchieri di acqua due ore prima dell’esame e di evitare di urinare in modo che la vescica sia piena o il rene sia gonfio quando la scansione inizia.

Per la maggior parte degli esami ecografici, sarete posizionati sdraiati a faccia in su sopra un tavolo di esame che può essere inclinato o spostato. I pazienti possono essere ruotati da entrambi i lati per migliorare la qualità delle immagini. Dopodiché, il radiologo o un medico addestrato applica un gel caldo a base d’acqua sull’area del corpo che dovrà essere studiata.

Il gel aiuterà il trasduttore a fare un contatto sicuro con il corpo e ad eliminare le tasche d’aria tra il trasduttore e la pelle, che possono bloccare le onde sonore impedendole di passare nel tuo corpo. Il trasduttore è posto sul corpo e si muove avanti e indietro lungo l’area di interesse fino a catturare le immagini desiderate. Di solito non esiste alcun disagio dalla sua pressione.

Una volta che l’esame è stato completato, il gel sarà pulito via dalla pelle. Tutte le parti che non vengono tolte si asciugano rapidamente. Il gel per l’ecografia solitamente non macchia né scolora gli abiti. In alcuni tipi di ecografia, il trasduttore è collegato ad una sonda e inserito in un’apertura naturale nel corpo: è il caso, ad es., dell’ecocardiogramma trans-esofageo (il trasduttore è inserito nell’esofago per avere immagini del cuore) e dell’ecografia trans-vaginale (per vedere utero e ovaie).

L’ecografia si basa sugli stessi principi coinvolti nel sonar utilizzato dai pipistrelli, dalle navi e dai pescatori. Quando un’onda sonora emessa da un trasduttore o sonda colpisce un oggetto, torna indietro e crea un eco. Misurando queste onde di eco, è possibile determinare quanto lontano è l’oggetto e la sua dimensione e la sua forma, nonché la sua consistenza (se è solido o pieno di fluido).

In medicina, gli ultrasuoni vengono utilizzati per rilevare i cambiamenti nell’aspetto, nella dimensione o nel profilo di organi, tessuti e vasi o per rilevare masse anomale, come i tumori. Le onde riflesse vengono immediatamente misurate e visualizzate da un computer, che a sua volta crea un’immagine in tempo reale sul monitor. Uno o più fotogrammi dell’immagine in movimento vengono di solito acquisiti come immagini fisse. È anche possibile salvare brevi video delle immagini.

Gli esami a ultrasuoni non utilizzano radiazioni ionizzanti (come quelle usate nei raggi X), quindi non esiste un’esposizione alla radiazione da parte del paziente. L’ecografia convenzionale mostra le immagini in sottili parti piatte del corpo. Gli avanzamenti nella tecnologia a ultrasuoni includono la cosiddetta ecografia tridimensionale (3-D), che usa i dati delle onde riflesse per creare immagini 3D.

L’ecografia Doppler – una speciale applicazione degli ultrasuoni che richiede un’apparecchiatura ad hoc – misura invece la direzione e la velocità delle cellule del sangue mentre si muovono attraverso i vasi. Il movimento delle cellule del sangue provoca un cambiamento di velocità delle onde sonore riflesse (chiamato effetto Doppler). Un computer raccoglie e elabora i suoni e crea grafici o immagini a colori che rappresentano il flusso del sangue attraverso i vasi sanguigni.



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